La ziggurat de Babylone, début du IIe millénaire avant J.-C.

Une punition divine

L'épisode de la tour de Babel se situe dans la Bible (Genèse, 11). Peu après le Déluge, le roi Nemrod et ses hommes entreprennent de bâtir une tour dont le sommet toucherait le ciel. Pour punir cet excès d'orgueil, Dieu fait parler les hommes dans des langages différents, alors que jusque-là ils échangeaient dans la même langue. Les artisans de la tour ne se comprennent plus. Incapables de travailler ensemble. Ils se dispersent sur toute la surface de la terre. La construction cesse et l’entreprise échoue.
Ce mythe biblique s'inspire certainement du destin de la ville de Babylone, qui a impressionné le monde antique. Prise par les Perses en – 539, puis par Alexandre le Grand en – 323, Babylone sombre peu à peu dans le déclin.
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